Rob van Empel

Rob  Empel

Personalia

Rob van Empel
Geboren: 17 juli 1941 te Heilig Landstichting

Zwemclubs

ESCA
EZ&PC


Een gevoel voor timing kon Rob van Empel niet worden ontzegd. Toen hij tijdens de Europese Kampioenschappen in Leipzig 1962 naar brons zwom op de 200 meter schoolslag, was dat een volslagen verrassing. De zwemmer die nationaal immer zijn meerdere had moeten erkennen in Wieger Mensonides, beleefde in 1962 één kortstondig moment, waarop hij boven zichzelf kon uitstijgen.

Sport als motor voor het leven

Rob van Empel was nog geen tien jaar, toen hij in 1951 lid werd van de Elster Zwem- en Poloclub. Deze jongen - geboren onder de rook van Nijmegen - bleek over een groot watergevoel te beschikken. Het duurde dan ook niet lang voordat hij zijn opwachting mocht maken op een nationaal zwempodium. Op veertienjarige leeftijd maakte Rob van Empel zijn debuut bij de Nationale Zwemkampioenschappen voor Junioren tot zestien jaar, waar hij vooral uitblonk op de 100 meter schoolslag. In zijn laatste juniorenjaar pakte hij in 1957 derhalve op die afstand de titel.

Voor Rob van Empel wachtte vanaf dat moment de strijd bij de senioren. Al snel werd hij opgenomen in de nationale ploeg, waardoor hij mocht uitkomen in landenwedstrijden. Zijn zwemloopbaan combineerde hij aanvankelijk met zijn militaire dienst. De jonge Van Empel won hierdoor snel aan kracht, wat tevens het zwemmen ten goede kwam. Het regelmatige leven van dienstplichtige en sporter hadden hem gehard. Op tijd naar bed, niet drinken en niet roken waren naar eigen zeggen factoren die hebben bijgedragen aan zijn grootste succes in 1962.

Aan de vooravond van de Europese Kampioenschappen te Leipzig bond Rob van Empel in de NK-finale van de 200 meter schoolslag de strijd aan met Wieger Mensonides, die tot dan toe in eigen land met ijzeren vuist had geregeerd op de schoolslag. In een zinderende eindstrijd tikten Van Empel en Mensonides ogenschijnlijk gelijktijdig aan. Beiden hadden met 2:37.5 een nieuw Nederlandsrecord gezwommen, doch in de geschiedenisboeken is uiteindelijk de overwinning naar Wieger Mensonides gegaan.

Nog geen maand later liet Rob van Empel er nochtans geen twijfel over bestaan, wie op dat moment de beste schoolslagzwemmer van Nederland was. In de series van de 200 meter schoolslag zwom Van Empel tijdens de Europese Kampioenschappen van Leipzig in 2:35.5 een weergaloos nationaal record, welk bijkans tien jaar lang onaantastbaar zou blijken te zijn. Hiermee was de voor het grote publiek niet zo bekende Groesbeekenaar ineens de belangrijkste Nederlandse troef in de finale van de 200 meter schoolslag. Hij moest het hierin opnemen tegen twee - volgens Van Empel niet geheel van dopinggeruchten gevrijwaarde - Russen. Prokopenko en Karetnikov waren in de finale ontketend, waardoor Rob van Empel was gedoemd tot volgen en alle zeilen moest bijzetten om de sterk opkomende Mensonides van het lijf te houden. Uiteindelijk was het Van Empel, die na 2:38.10 - met drietiende verschil ten opzichte van zijn landgenoot - als derde aantikte en het brons kreeg omgehangen.

De derde plaats van Leipzig bleek de kroon op de zwemloopbaan van Rob van Empel, die in deze vroege jaren zestig ook een niet onverdienstelijk langebaanzwemmer was, welke zo nu en dan uitkwam in wedstrijden over twee of drie kilometer. Hij kijkt met tevredenheid terug op zijn carrière, die hem veel heeft gebracht. 'Ik ben door de sport nooit gaan roken', bekende hij ooit. Het zwemmen heeft hem daarnaast geleerd altijd door te gaan. De wil om te winnen is nimmer verloren gegaan. Zij bleek een motor voor het leven. (KM)

Resultaten

Europese Kampioenschappen Lange baan

Jaar Pos. Afstand Tijd
1962 3de 200 m schoolslag 2:38:10

Records

Nationaal Record Lange baan

Afstand Tijd Plaats Datum
200 m schoolslag 2:35:50 Leipzig 23 augustus 1962

Vorige pagina: Cobie Buter
Volgende pagina: Cocky Gastelaars